Le lion : toutes les vérités sur le roi des animaux



On le dit le plus grand et le plus aristocrate des prédateurs terrestres, le plus distingué, le plus subtil, et en même temps brutal et carnassier. L'indétrônable Roi des animaux, la star des chasseurs de race, jouit d'une popularité sans ombre, en témoignent sa présence cinématographique ou son utilisation en tant qu'icône, incarnation de la grâce, de la puissance, de la noblesse. Sa célébrité a néanmoins, au fil des ans et de ses aventures, érodé la réalité, transformé les faits, en accord avec cette symbolique de la force et de la délicatesse.

Si ces qualités lui sont définitivement attribuables, elles ne suffisent pas cependant à exprimer toute la diversité et la complexité de ce fabuleux félin. Sans pour autant en effriter sa réputation, nous allons ici nous attarder sur ce robuste minou. Minou, car pour commencer, sachez que le lion n'est en fait, ni plus ni moins, qu'un gros chat!

Caractéristiques biologiques
  • Le lion fait en effet partie des Felidae, la famille des félins dans laquelle on trouve également nos chats domestiques. Il appartient à la sous-famille des Panthérinés (signifiant gros félins ou gros chats), et au genre Panthera. En anglais, Les quatre espèces connues du genre Panthera (Lions, Léopards, Tigres, Jaguars) sont surnommés Roaring cats, pour signifier qu'ils sont les seuls chats capables de rugir. Le taxon du Lion est Panthera Leo.
  • Le lion possède un petit ergot au bout de sa queue, ce qui lui donne sa touffe caractéristique.
  • Il dort près de 15 heures par jour, est inactif 20 à 21 heures et ne chasse que pendant 2 ou 3 heures.
  • Les lionnes peuvent courir (sur faible distance) à près de 60 kms/heure, en gros, le double de la vitesse de l'homme
  • Les lions possèdent une langue très râpeuse grâce à laquelle ils peuvent se nettoyer, ou débarrasser leurs congénères de parasites.
  • Il existe des hybrides de lions et d'autres félins (tigrons ou ligres, jaglions, léopons), ces espèces étant très proches les unes des autres.
  • Les ligres, issus de l'union d'un lion mâle et d'une tigresse, sont les plus grands et gros félins. Hercule, un ligre né aux USA, pesait 410 kg pour 3m60 de long!
  • Le lion peut copuler jusqu'à 50 fois par jour[1], plusieurs jours d'affilée (3 ou 4, généralement). Mais en mode rapide, puisque chaque rapport dure souvent quelques dizaines de secondes tout au plus.
15 heures de sieste, parce qu'on le vaut bien
Idées reçues, faits insolites
  • Celui que l'on connait généralement sous le nom du Roi de la Jungle, y est en fait assez peu présent : la grande majorité des lions vit dans les savanes africaines[2], bien loin des grandes forêts d'Amérique du sud!
  • Le lion n'est pas exactement un bon chasseur, puisqu'il est étonnamment paresseux : ce sont généralement les lionnes qui chassent (80% à 90% des proies environ). Les proies se composent majoritairement de gnous, d'antilopes et de zèbres.  Les mâles s'occupent davantage de patrouiller et surveiller le territoire.
  • Malgré la crinière qui leur insuffle un aspect impressionnant, les lions ne sont pas les plus gros félins, ce titre revenant au tigre (exception faite des ligres - voir plus haut - mais qui ne constituent pas une espèce à part entière). Les lions sont cependant plus haut sur leurs pattes.
  • Les lions ne vivent pas vraiment plus longtemps que nos chats domestiques : en moyenne 10 ans pour les mâles, 15 ans pour les femelles.
  • Il existent des lions blancs ou crème, mais ils ne sont pas albinos : atteints de leucistisme, leur pelage s'éclaircit sans pour autant décolorer complètement le lion (les yeux et les coussinets ont une couleur classique).
  • Malgré ses célèbres canines effilées, le lion tue généralement sa proie par strangulation : les canines servent davantage à déchiqueter le cadavre pour le manger.
  • Le rugissement du lion peut s'entendre à des kilomètres (de 5 à 8 km) à la ronde!
  • Contrairement à ce que laisse suggérer sa réputation de mangeur d'homme, le lion s'attaque rarement à l'humain, sauf s'il n'a pas le choix. En Afrique, l'hippopotame est de loin, beaucoup plus dangereux que le lion, pour l'homme.
Comportement
  • Il arrive que des chats domestiques se concentrent dans un endroit particulier (par exemple, dans un lieu riche en nourriture) mais ils demeurent fondamentalement solitaires.  Les lions sont les seuls félins qui vivent en groupe de façon continue et volontaire. 
  • Les groupes de lions comprennent de 3 à plusieurs dizaines d'individus, généralement plus de femelles que de mâles, dont un seul mâle dominant. Son rôle est de protéger le groupe face aux outsiders et autres espèces (hyènes, par exemple).
  • Lorsqu'un challenger défie le groupe, le mâle dominant le défend autant que possible. S'il gagne, Le challenger est repoussé hors du territoire... Mais s'il perd...
  • S'il perd, alors tous les mâles du groupe doivent le quitter. De plus, le nouveau mâle dominant tue autant de petits lionceaux qu'il le peut, afin que les femelles puissent être fécondées plus vite par ses soins.
  • Les lions marquent leur territoire grâce à l'urine et aux déjections, mais également grâce à une substance secrétée par les coussinets de leurs pattes. Le lion gratte la terre pour l'imprégner de cette substance. Un territoire peut atteindre plus de 500 km²!
  • Le femelles au sein d'un harem sont de la même famille[3] (soeurs, mère et filles, tantes...). Pour éviter la consanguinité, les mâles aptes à se reproduire sont chassés du groupe 2 à 3 ans après leur naissance.
  • Lorsqu'ils sont chassés, les mâles de même famille (frères, cousins) peuvent se regrouper pour tenter de trouver un nouveau groupe, ils vivent alors en coalition entre-temps.
  • Pour se saluer, les lions se lèchent entre eux, posent leur queue sur le dos de l'autre, ou, plus communément, se donnent de petits coup de tête façon Zidane.

Symbolique
  • Le lion est vénéré depuis l'antiquité. L'Egypte ancienne traduit par exemple la divinité de l'animal dans le célèbre Sphinx, un lion à tête humaine. De nombreuses autres divinités égyptiennes possèdent une partie de corps de lion.
  • L'expression "la part du lion", c'est-à-dire, la plus grosse ou la première part, vient de l'habitude alimentaire et sociale du mâle : si la plupart du temps, c'est la lionne qui chasse et ramène les proies, c'est le mâle dominant qui se sert généralement en premier...
  • Simba, le nom du héros du Roi Lion des studios Disney, signifie Lion en Swahili.
  • Certains prénoms sont de références directes au lion : Léonard, Léon, Lionel, mais également Ariel (Hébreu), Assad (Arabe)...
Un adorable couple de Lions blancs en train de jouer

Pour vous amuser, testez si vous pouvez voir cette famille de lions dans ce stéréogramme

Sources : 
Le-saviez-vous.fr : Le lion serait-il macho?
Wikipédia : Panthera leo
Wild-facts.com : The true Lion King


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